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Joséphine de Beauharnais,chapitre,4

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Épouse du Premier Consul puis impératrice

Le Sacre de Napoléon de Jacques-Louis David. Musée du Louvre.
C'est dans la maison de Joséphine, rue Chantereine, qu'après la campagne d'Égypte, se prépare le coup d'État du 18 brumaire qui mène au Consulat. Joséphine y prend une part prépondérante, au même titre que Lucien Bonaparte et Joachim Murat. Napoléon est nommé Premier consul en décembre 1799, Cambacérès est le second (chargé du juridique) et Lebrun le troisième (les finances). Mais c'est à la Malmaison, domaine qu'elle a acheté pendant la campagne d'Égypte que Bonaparte va rapidement remettre la France dans le « droit chemin » : créant la Banque de France, rétablissant l'esclavage dans les colonies rétrocédées par le Royaume-Uni (en 1802), instaurant l'ordre de la Légion d'honneur, avant d'être nommé consul à vie.
L'Empire s'annonce et, dès lors, Joséphine, qui ne peut plus avoir d'enfant, va tenter de régler le problème dynastique qui va se poser en mariant sa fille Hortense à son beau-frère Louis Bonaparte. Effectivement, en 1802, Hortense a un premier fils, mais Louis refuse avec obstination que son frère aîné l'adopte, conduisant ainsi à la répudiation de sa belle-mère quelques années plus tard. En tant qu'épouse du Premier consul puis impératrice, elle assume ses fonctions de « Première dame » avec une aisance qui charme ses invités, appréciant peu le titre de « consulesse »(23.) Aimant les beaux atours, elle fait partie des quelques femmes qui déterminent les tendances de la mode (robes de mousseline ou de linon, châles en cachemires, robe-chemise), les créateurs de mode n'ayant pas encore cette influence à cette époque(24.)


Le 18 mai 1804, le Sénat vote à l’unanimité l’instauration du gouvernement impérial, proclamant Napoléon empereur héréditaire des Français. Royaliste dans l'âme, Joséphine supplie Napoléon de renoncer au trône (« Je t'en prie, Napoléon, ne te fais pas roi ! »), paroles peut-être aussi motivées par sa stérilité supposée. Après avoir épousé religieusement et discrètement (mariage validé à minuit par le cardinal Fesch) Joséphine le 30 octobre dans la chapelle du palais des Tuileries (Joséphine a habilement profité de la présence du pape Pie VII pour glisser qu'ils ne sont pas mariés religieusement), celui qui va s’appeler désormais Napoléon Ier est — le 2 décembre 1804 — sacré empereur en présence du pape Pie VII à Notre-Dame de Paris. C’est lui-même qui se couronne et pose la couronne impériale sur la tête de son épouse Joséphine, la proclamant impératrice tandis que Pie VII se contente de bénir la couronne(25.) Aucune des trois sœurs de Napoléon ne voulant porter la traîne de l'impératrice, l'Empereur a dû se fâcher pour les y contraindre mais elles s'amusent à tirer dessus pour que Joséphine trébuche(26. )


Stérilité
L'absence de naissance dans le couple Bonaparte devient une affaire d'État à mesure que Napoléon gagne en pouvoir. À l'époque, la stérilité est traditionnellement imputée à la femme, mais parce que Joséphine a eu deux enfants de son premier mariage, Napoléon craint d'en être à l'origine. Le teint cireux, épileptique, sa vigueur virile pouvait d'ailleurs être questionnée. Avant Éléonore Denuelle de La Plaigne en 1806, aucune des maîtresses de l'empereur n'est tombée enceinte de lui, puis certaines d'entre elles ont eu des enfants à la suite de leur mariage. La naissance d'un enfant naturel en 1806 fragilise grandement la position de Joséphine et accélère le divorce. La stérilité de l'impératrice fut cause de nombreuses moqueries, notamment de la part de la famille Bonaparte, hostile à Joséphine depuis le début(6. )
Joséphine n'avait que 33 ans lors de son remariage, et elle a vraisemblablement été victime d'une ménopause précoce. Les raisons sont obscures : elle pourrait avoir une cause traumatique provoquée par l'emprisonnement sous la Terreur, ou bien être liée aux moyens contraceptifs utilisés par Joséphine avec ses amants, ou encore à une chute qu'elle a faite lors d'un séjour thermal à Plombières6. Il est aussi possible que Joséphine ait fait une fausse-couche infectée au début de son mariage avec Napoléon. Jean-Nicolas Corvisart, médecin de l'empereur, pensait que cette ménopause précoce était la conséquence d'une puberté, précoce elle-aussi, déclenchée par le climat des Antilles(27.)


Le divorce

Le divorce de l'Impératrice Joséphine, 15 décembre 1809, par Henri-Frédéric Schopin.
Joséphine ayant déjà deux enfants, Napoléon croit être stérile jusqu’au jour où une dame du palais de sa femme lui donne un fils, le comte Léon, et sa maîtresse polonaise, la comtesse Marie Walewska, un autre. Son frère refusant de lui laisser adopter ses fils, il se décide alors à répudier son épouse pour asseoir son pouvoir en fondant une dynastie. Le divorce est signé le 15 décembre et prononcé par un sénatus-consulte le 16 décembre 1809, et le mariage religieux est annulé début 1810, par l'Officialité de Paris, la cour de Vienne exigeant l'intervention de l'autorité ecclésiastique afin de mettre le mariage de Napoléon avec Marie-Louise d'Autriche hors de toute contestation(28.) Napoléon permet néanmoins à Joséphine de conserver le titre d’impératrice douairière en lui donnant l'Élysée, le château de la Malmaison et son domaine de 800 hectares, ainsi que le château de Navarre près d'Évreux, faisant Joséphine duchesse de Navarre par lettres patentes impériales signées le 9 avril 1810(29).
Joséphine se retire au château de Navarre pendant deux ans, puis au château de Malmaison qu'elle a acheté en 1799 et où toutes les têtes couronnées d'Europe, victorieuses, défilent au printemps 1814.
Dépensière, toujours endettée, extrêmement coquette (elle possède des centaines de robes fournies par le marchand de modes Leroy, de chaussures ou de bijoux), elle continue après son divorce à bénéficier des largesses de Napoléon, comme en atteste son inventaire après décès(30.) En dix ans il lui donne plus de trente millions. Malgré cela, elle est en quasi faillite cinq ou six fois et Napoléon chaque fois, quoique rechignant, apure ses comptes(31. )

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