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Rhinocéros de Sumatra,chapitre,4

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Distribution et habitat

Le parc national de Taman Negara abrite la seule population de Rhinocéros connue sur le continent asiatique.

Distribution du Rhinocéros de Sumatra.
Le Rhinocéros de Sumatra vit aussi bien dans les plaines que dans les forêts secondaires de montagne, les marais et les forêts de nuages. Il habite des zones montagneuses près de l'eau, dans les hautes vallées aux pentes abruptes avec un sous-bois abondant. Le Rhinocéros de Sumatra vivait autrefois dans une aire continue qui s'étendait au nord jusqu'à la Birmanie, l'Inde orientale, le Bangladesh et le sud-ouest de la Chine, en particulier le Sichuan(18)(,19). D'après des rapports non confirmés, il était également présent au Cambodge, au Laos et au Vietnam. Actuellement tous les animaux vivants connus vivent en Malaisie, sur les îles de Sumatra, et à Sabah, à Bornéo. Certains écologistes espèrent que le Rhinocéros de Sumatra est toujours présent en Birmanie, même si cette hypothèse est considérée comme peu probable. Les troubles politiques qui touchent la Birmanie ont empêché toute évaluation ou étude d'une éventuelle persistance de la population de rhinocéros(20.) Les derniers rapports d'animaux errants près de la frontière indienne datent des années 1990(21.)
Le Rhinocéros de Sumatra est largement dispersé au sein de son aire de répartition, nettement plus que les autres rhinocéros d'Asie, ce qui complique la tâche des écologistes luttant pour la sauvegarde de cette espèce(20.) Seules cinq zones abritent de manière sûre le Rhinocéros de Sumatra : le parc national de Bukit Barisan Selatan, le parc national de Gunung Leuser et le parc national de Way Kambas à Sumatra, à Danum Valley à Sabah, dans la partie malaise de l'île de Bornéo, et au sein de la partie indonésienne de Bornéo, à l'ouest de Samarindah(22.)
Le parc national de Kerinci Seblat, le plus grand de Sumatra, abritait une population d'environ 500 rhinocéros dans les années 1980(23,) mais à cause du braconnage, cette population est maintenant considérée comme éteinte. La survie des animaux de la péninsule de Malaisie est également remise en question(24.)


Une forêt de nuage à Sabah, sur l'île de Bornéo.
L'analyse génétique des populations de Rhinocéros de Sumatra a permis d'identifier trois lignées génétiques distinctes(25.) Le détroit de Malacca qui sépare Sumatra et la Malaisie n'était pas un obstacle aussi important pour les rhinocéros que les Bukit Barisan, chaîne de montagnes volcaniques longeant toute la côte ouest de Sumatra. Ainsi, les rhinocéros de l'est de Sumatra sont plus étroitement liés à ceux de la péninsule malaise qu'à ceux de l'ouest de Sumatra, de l'autre côté des montagnes. En fait, les rhinocéros de l'est de Sumatra et ceux de Malaisie montrent si peu de variance génétique que ces populations n'étaient vraisemblablement pas séparées au Pléistocène, lorsque le niveau de la mer était plus bas et que Sumatra faisait partie du continent. Les rhinocéros de Bornéo sont suffisamment distincts pour que les généticiens s'intéressant à leur sauvegarde déconseillent de les croiser avec les individus d'autres populations(25). Les généticiens ont récemment commencé à étudier la diversité du patrimoine génétique au sein de ces populations en identifiant des marqueurs microsatellites. Les résultats des premiers essais ont révélé des niveaux de variabilité au sein des populations de Rhinocéros de Sumatra comparables à celle que l'on observe dans les populations de rhinocéros d'Afrique, moins menacées d'extinction. Mais les études n'en sont encore qu'à leurs balbutiements(26.)
Bien que l'on pensait que le rhinocéros avait disparu à Bornéo dans les années 1990, le World Wildlife Fund (WWF) a annoncé en mars 2013 que l'équipe chargée de surveiller l'activité de l'Orang-outan de Bornéo (Pongo pygmaeus) avait découvert dans le kabupaten de Kutai occidental, plusieurs sentiers de passage de rhinocéros frais, avec des bauges, des traces de rhinocéros s'étant frottés aux arbres, des traces de cornes de rhinocéros sur les parois des trous creusés dans la boue et des morsures de rhinocéros sur les petites branches. L'équipe a également identifié que les rhinocéros avaient consommé des plantes appartenant à plus de 30 espèces différentes(27. )


Taxonomie et dénomination

Dessin du premier spécimen de Rhinocéros de Sumatra connu par les occidentaux, par William Bell, 1793.
Découverte et étymologie
Le premier Rhinocéros de Sumatra observé formellement par un Européen le fut à 16 kilomètres de Fort Marlborough, à proximité de la côte ouest de Sumatra, en 1793. Des dessins de l'animal et une description écrite sont envoyés au naturaliste Joseph Banks, alors président de la Société royale de Londres, qui publie un article sur ces observations cette même année. Ce n'est qu'en 1814, cependant, que Johann Fischer von Waldheim, scientifique allemand et conservateur du musée Darwin à Moscou, attribue un nom scientifique à l'espèce (28,)(25. )
Le nom scientifique Dicerorhinus sumatrensis provient des termes grecs di (δι, qui signifie « deux »), cero (κέρας, qui signifie « corne »), et rhinos (ρινος, qui signifie « nez »)(29.) Sumatrensis fait référence à Sumatra, l'île indonésienne où les rhinocéros ont été découverts(4.) Carl von Linné avait initialement classé tous les rhinocéros dans le genre éponyme. Par conséquent, l'espèce a été identifiée à l'origine comme Rhinoceros sumatrensis. Joshua Brookes considère par la suite que le Rhinocéros de Sumatra, avec ses deux cornes, appartient à un genre distinct du rhinocéros à une corne, et lui donne le nom de Didermocerus en 1828. Constantin Wilhelm Lambert Gloger propose l'appellation Dicerorhinus en 1841. En 1868, John Edward Gray le nomme Ceratorhinus. Normalement, c'est le nom le plus ancien qui aurait dû être utilisé dans ce cas, suivant la règle d'antériorité, mais une décision 1977 de la Commission internationale de nomenclature zoologique établit Dicerorhinus comme nom définitif de ce genre(30,)(31).
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